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Sanctuaire national Saint Jean-Paul II, Washington. 

Nous nous rendons aujourd’hui dans un quartier très catholique de Washington, où se trouvent la Basilique de l’Immaculée Conception, la Conférence des évêques catholiques des États-Unis, l’Université Catholique de Washington, et diverses autres organisations. Nous y découvrons en particulier le Sanctuaire national Saint Jean-Paul II, un lieu de pèlerinage fondé par les Chevaliers de Colomb (Knights of Columbus). C’est l’occasion pour nous d’en apprendre plus sur cette organisation présente dans un grand nombre de paroisses visitées mais dont nous ne connaissons que le nom. Nous sommes accueillis par Maxime, administrateur du sanctuaire, et Gabriel, en stage…

A l’origine des Chevaliers de Colomb…

L’histoire démarre en 1882 dans le Connecticut. La communauté catholique du Father McGivney est alors composée majoritairement d’immigrés. Les situations précaires et les emplois pénibles et dangereux donnent souvent lieux à des histoires dramatiques de décès des jeunes pères de familles, laissant derrière eux femmes et enfants n’ayant pas de quoi subvenir à leurs besoins.

Durant l’hiver 1882, la communauté est une nouvelle fois touchée par le décès d’un jeune père. Face à la détresse de sa veuve qui risque de se voir retirer ses enfants, Father McGivney réagit. Il rassemble les hommes de sa paroisse et propose que chacun contribue à une aide financière et logistique pour cette famille endeuillée. Le mouvement est lancé.

Father McGivney construit alors cette organisation autour de quatre valeurs chevaleresques : l’Unité, la Charité, la Fraternité et le Patriotisme. Elle porte le nom de Christophe Colomb, célèbre pour avoir découvert l’Amérique mais aussi grande figure catholique.

Petit à petit, la petit communauté d’hommes se structure et apporte son soutien à toute occasion : déménagements, besoins de la paroisse et du curé, des familles démunies, d’un membre malade de la communauté… Elle se définit comme ordre de bienfaisance. L’ordre se structure en Ordre de laïc et se multiplie à travers tous les Etats-Unis.

Aujourd’hui, les Chevaliers de Colomb constituent la première organisation catholique dans le monde (plus de 1,8 millions de membres). Ils sont présents dans presque toutes les paroisses des Etats-Unis mais aussi au Canada, aux Philippines, en Pologne, au Mexique, en Corée du Sud, en Lituanie …

Dans la droite lignée du besoin ayant suscité sa création, l’organisation a en parallèle développé sa propre compagnie d’assurance aux Etats-Unis, réservée aux Chevaliers de Colomb et leur famille. Avec plus de 200 000 souscripteurs, elle génère des bénéfices entièrement utilisés pour des oeuvres soutenues par l’Ordre. Parmi ces oeuvres, la March for Life de Washington, des activités proposées durant les JMJ de Cracovie ou encore le Sanctuaire Saint Jean-Paul II mis en place et administré par les Chevaliers de Colomb à Washington.

La mission de ces groupes d’hommes dans les paroisses

Avec les années, la réalité des paroisses et les besoins ont changés. Néanmoins, ces groupes d’hommes sont toujours aussi présents.

Leur rôle principal est de créer une communauté fraternelle autour des prêtres. Ils se retrouvent entre hommes pour des moments d’amitié, de prière, d’échanges autour d’une bière ou d’un bon repas. Ils souhaitent également être le bras droit du curé de la paroisse pour l’assister dans des tâches paroissiales administratives ou logistiques (déménagements, travaux, …).

Chaque groupe est autonome, et définit ses actions en fonction des besoins locaux. Les activités sont ainsi très variées en fonction des contextes : oeuvres caritatives locales,  campagnes de fundraising pour apporter un soutien financier aux évènements paroissiaux, etc.

Une organisation qui souhaite s’installer en France

Beaucoup d’américains aiment la France et son histoire catholique. Beaucoup d’entre eux connaissent bien les saints français, représentés dans presque toutes leurs églises (Sainte Thérèse de Lisieux, Saint Martin de Tours, Notre Dame de Lourdes, Sainte Catherine Labouré, Saint Vincent de Paul …). Nos histoires croisées, en particulier lors de la guerre d’indépendance américaine et des deux guerres mondiales, ne laissent personne indifférent. A l’occasion de la Première Guerre mondiale, les Chevaliers de Colomb avaient d’ailleurs financé de nombreuses ambulances pour soigner les blessés.

Pour toutes ces raisons, l’organisation s’est depuis quelques mois implantée en France, espérant apporter sa pierre à l’édifice de la “Nouvelle Evangélisation”. Petit à petit, elle ouvre des groupes de chevaliers dans différents diocèses notamment Toulon, Versailles, Blois. Et demain, pourquoi pas, dans votre paroisse ?